Healthcare Policy

Healthcare Policy 18(2) November 2022 : 6-13.doi:10.12927/hcpol.2022.26974

Healthcare Reform Is Not Yet on the Horizon

Jason M. Sutherland

Healthcare reform is on everyone's lips these days. Persistent calls for a "difference" and "change" are becoming louder. But will these calls reach a tipping point and precipitate fundamental changes in how provinces design healthcare delivery and how they pay for it?

A number of complex and related issues may signal that meaningful healthcare reforms are afoot. There needs to be a proverbial "burning platform" that would make the political risk of overdue reforms palatable to the provincial and territorial governments responsible for healthcare delivery and quality. There also needs to be a source of money to fund provinces' reforms. Finally, there needs to be some sort of a détente between governments' perspectives of federal involvement in healthcare.

The Burning Platform

Does the current status of healthcare delivery represent a burning platform for change among the political class? That is debatable. Accessing a family doctor has been difficult for many Canadians for years, and waiting for planned surgery in provinces' hospitals has been a decades-long problem. These enduring challenges have not triggered reforms in the past, although they are worse today than they have been in recent memory.

There may be other problems that create a burning platform. Perhaps the least likely among these are the provincial medical associations and nurses' unions. Both are unarguably influential in provincial capitals, yet they have not been clamouring for or using their leverage to initiate a massive overhaul of provincial healthcare delivery. Rather, and perhaps rightly centred on their members, their focus has been on more money and hiring more people.

The more likely spark of the burning platform will come if and when doctors leave provincial health insurance programs or people die in avoidable ways. It is possible that family doctors will opt out of provincial medical insurance programs en masse, such as the Ontario Health Insurance Plan or BC Medical Services Plan – and create more and larger "concierge" medical services companies that operate outside the province's programs and policies, leaving fewer options for residents. Alternative sparks may include medical tragedies, taking the form of failed triages in emergency departments, excessive delays in treating cancers or missed hand-offs in life-saving situations. Minus these events, the burning platform may not be "hot" enough for the political risks of healthcare reforms.

The Money

Another pillar of healthcare reform is funding. There needs to be a very significant source of money to patch over "rough" spots in the delivery system's reform. The magnitude should be in the range of $40 billion for several years as a starting place, and it should be noted that this amount is probably an underestimate (Sutherland and Forest 2021). However, as healthcare spending approaches 45% of the provincial spending, new massive spending by provinces on healthcare would mean a significant increase in provincial taxes or deficits.

The other possible source of funding could be a deep-pocketed federal government. The federal government, however, has let it be known that it does not want the same old. Unlike unmeasured goals and lack of accountability inherent in the health accords and bilateral agreements, one should expect federal money to come with strings, possibly for buying measurable, effective and patient-centred change in healthcare delivery in provinces and territories. The federal government also wants some of the credit if it puts up the money.

The Politics

For provinces' governments, accepting conditions and sharing credit are both tall orders. This tension points to the barrier of federally funded healthcare reform: political alignment between the federal government and the provincial governments' willingness to accept conditions in return for federal money. Due to the distance between federal and provincial or territorial political ideologies regarding federal involvement in healthcare delivery in some settings, federal–provincial disputes may be unavoidable, and threading the needle between ideologies will be daunting (McIntosh and DeCorby 2022).

In my opinion, the elements that would trigger a meaningful healthcare reform are not yet in place. There is neither a burning platform nor a large pot of provincial money, and there is no commonality of interest between federal and provincial governments on positions of federal involvement in provincial healthcare delivery. Until there is a change in one or more of these three pillars, I do not expect much in the way of massive reform. However, these things may change on a dime.

In This Issue

This issue is led by a research article focusing on the implications of patents on medicine–device combination products. Based on analyses of patent information, this study, authored by Beall et al. (2022), found device patent filings to be more common in Canada, suggesting that there is increasingly more attention given to upgrading delivery devices. The findings have immediate implications regarding whether pharmaceutical manufacturers have developed new or novel devices to deliver old drugs with marginal health benefits to the patient versus significant innovations that actually improve health.

Kornelsen et al. (2022) present a scoping review of the structure and function of rural health councils from the perspective of including patients in healthcare planning and decision making. The review found a number of common themes, including the ability to participate equally, the need for transparent processes and ensuring accountability for decisions. The authors conclude that for efforts to include patients and community members in rural healthcare planning and decision making to be successful, municipal, regional and provincial collaboration is required.

A comparative study between the hospitals in Ontario and European countries by Ivankovi? et al. (2022) assesses the extent to which performance data are used for decision making. Using a cross-sectional survey of hospital managers, the results find that Ontario hospital managers used performance information for decision making more than their European peers. The study highlights the ability to compare countries' hospitals and outlines barriers to incorporating data into decision making.

The final article in this issue explores how Ontario homecare workers were affected by changing emergency policy measures introduced during the COVID-19 pandemic. Using a qualitative design, this study by Hopwood et al. (2022) reports that new policies focused on rapid recruitment, education and training. The study found that these policies exacerbated concerns regarding consistency in training and education, though noting that more policy research is needed to address systemic issues inhibiting durable homecare workers' employment.

Jason M. Sutherland, PhD





La réforme de la santé est sur toutes les lèvres ces jours-ci. les appels aux « changements » se font de plus en plus forts. Mais ces appels atteindront-ils un point de basculement et donneront-ils lieu à des changements fondamentaux dans la façon dont les provinces conçoivent la prestation des soins de santé et paient pour cela?

Un certain nombre de problèmes complexes et connexes peuvent signaler que des réformes significatives des soins de santé sont en cours. Il faut qu'il y ait une « situation d'urgence » qui rende le risque politique des réformes acceptable aux yeux des gouvernements provinciaux et territoriaux responsables de la prestation et de la qualité des soins de santé. Il faut aussi une source d'argent pour financer les réformes provinciales. Enfin, il doit aussi y avoir une sorte d'entente entre les perspectives des divers gouvernements sur la participation fédérale aux soins de santé.

La situation d'urgence

L'état actuel de la prestation des soins de santé représente-t-il une situation d'urgence qui justifierait le changement aux yeux des politiciens? Cela est discutable. Pour de nombreux Canadiens, l'accès à un médecin de famille est difficile depuis des années. L'attente pour une chirurgie planifiée dans les hôpitaux des provinces est un problème qui dure depuis des décennies. Ces défis persistants n'ont pas déclenché de réformes dans le passé, bien qu'ils soient aujourd'hui pires qu'ils ne l'ont été de mémoire récente.

Il y a peut-être d'autres conditions qui peuvent amener une situation d'urgence. Parmi celles-ci, les moins probables viennent sans doute des associations médicales et des syndicats d'infirmières. Les deux institutions sont incontestablement influentes dans les capitales des provinces, mais elles n'ont pas mis a profit leur influence pour lancer une refonte massive de la prestation des soins de santé. Au lieu de cela, et puisqu'elles sont axées sur leurs membres, leur objectif a été de réunir plus d'argent et d'embaucher plus de personnes.

Le déclencheur le plus probable de la situation d'urgence viendra, le cas échéant, lorsque les médecins quitteront les programmes provinciaux d'assurance maladie ou lorsque des décès évitables se produiront. Il est possible que les médecins de famille se retirent en masse des programmes provinciaux d'assurance maladie, tels que le Régime d'assurance-santé de l'Ontario ou le Régime de services médicaux de la Colombie-Britannique, et créent de plus en plus de sociétés de services médicaux « de conciergeries » qui agissent en dehors des programmes et des politiques provinciales, laissant moins de choix pour les résidents. Le déclencheur pourrait aussi venir de tragédies médicales, comme des triages ratés dans les services d'urgence, des retards excessifs dans le traitement du cancer ou des transferts manqués dans des situations vitales. Sans ces événements, la situation d'urgence ne sera peut-être jamais assez critique face aux risques politiques qui émanent des réformes des soins de santé.


Un autre pilier de la réforme des soins de santé est le financement. Il doit y avoir une source de financement très importante pour corriger les points « difficiles » de la réforme du système de prestation. L'ampleur devrait être de l'ordre de 50 milliards de dollars pendant plusieurs années comme point de départ, et il convient de noter que ce montant est probablement sous-estimé (Sutherland et Forest 2021). Cependant, alors que les dépenses de santé frôlent 45 % des dépenses provinciales, de nouvelles dépenses massives en santé signifieraient une augmentation significative des impôts ou des déficits provinciaux.

L'autre source de financement possible pourrait être la générosité du gouvernement fédéral. Le fédéral a toutefois fait savoir qu'il ne voulait pas revenir aux mêmes vieux schémas. Contrairement aux objectifs non mesurés et au manque de responsabilité inhérent aux accords sur la santé et aux accords bilatéraux, on devrait s'attendre à ce que l'argent fédéral vienne avec des conditions, par exemple pour procéder à des changements mesurables, efficaces et centrés sur le patient. Le gouvernement fédéral veut aussi une partie du crédit s'il investit.

La politique

Pour les gouvernements provinciaux, accepter les conditions et partager le crédit constituent deux défis de taille. Cette tension met en évidence l'obstacle d'une réforme des soins de santé financée par le gouvernement fédéral, à savoir l'alignement politique entre le gouvernement fédéral et la volonté des gouvernements provinciaux d'accepter des conditions en échange de l'argent du fédéral. En raison de la distance entre les idéologies politiques fédérales et provinciales ou territoriales concernant la participation fédérale à la prestation des soins de santé dans certains contextes, les différends fédéraux–provinciaux pourraient s'avérer inévitables. Dans ce contexte, il sera décourageant de tenter de faire le lien entre les diverses idéologies (McIntosh et DeCorby 2022).

Selon moi, les éléments qui déclencheraient une réforme significative de la santé ne sont pas encore en place. Il n'y a ni situation d'urgence, ni grande cagnotte d'argent provincial, pas plus qu'il n'y a d'intérêt commun entre les gouvernements fédéral et provinciaux sur la place du fédéral dans la prestation des soins de santé. Tant qu'il n'y aura pas de changement dans un ou plusieurs de ces trois piliers, je n'attends pas grand-chose d'une réforme massive. Cependant, ces choses peuvent changer en un rien de temps.

Dans le présent numéro

Ce numéro commence par un article de recherche axé sur l'implication des brevets sur les produits mixtes de médicaments et matériels médicaux. Basée sur des analyses d'informations sur les brevets, cette étude, rédigée par Beall et al. (2022), permet de constater que le dépôt de brevets pour matériel médical est plus courant au Canada, ce qui suggère qu'on accorde de plus en plus d'attention à la mise à niveau des dispositifs médicaux. Les résultats ont des répercussions immédiates quant à savoir si les fabricants de produits pharmaceutiques ont développé des dispositifs nouveaux ou novateurs afin d'administrer des médicaments déjà connus avec des avantages marginaux pour la santé du patient, par rapport aux vrais innovations qui améliorent réellement la santé.

Kornelsen et al. (2022) présentent un examen de la portée de la structure et de la fonction des conseils de santé ruraux du point de vue de l'inclusion des patients dans la planification des soins de santé et dans la prise de décision. L'examen révèle un certain nombre de thèmes communs, notamment la capacité de participer sur un pied d'égalité, la nécessité de processus transparents et la responsabilisation des décisions. Les auteurs concluent que les efforts visant à inclure les patients et les membres de la communauté dans la planification et dans la prise de décisions en matière de soins de santé en milieu rural nécessitent une collaboration municipale, régionale et provinciale.

Pour sa part, une étude comparative entre les hôpitaux de l'Ontario et des pays européens par Ivankovi? et al. (2022) évalue dans quelle mesure les données de performance sont utilisées pour la prise de décision. À l'aide d'une enquête transversale auprès des gestionnaires d'hôpitaux, les résultats révèlent que les gestionnaires des hôpitaux ontariens utilisent plus que leurs homologues européens l'information sur le rendement pour prendre des décisions. L'étude met en évidence la capacité de comparer les hôpitaux des pays et décrit les obstacles à l'intégration des données dans la prise de décision.

Le dernier article du présent numéro explore comment les travailleurs des soins à domicile de l'Ontario ont été touchés par la modification des mesures politiques d'urgence introduites pendant la pandémie de COVID-19. Au moyen d'un concept qualitatif, l'étude de Hopwood et al. (2022) indique que les nouvelles politiques se sont concentrées sur le recrutement rapide, l'éducation et la formation. L'étude révèle que ces politiques ont exacerbé les préoccupations au sujet de la cohérence de la formation et de l'éducation, tout en notant que davantage de recherches sur les politiques sont nécessaires pour résoudre les problèmes systémiques qui entravent l'emploi durable des travailleurs à domicile.

Jason M. Sutherland, PhD

Rédacteur en chef


Beall, R.F., T. Glazer, H. Ahmad, M. Buell, S. Hahn, A.R. Houston et al. 2022. « Perpétuité » des brevets pour les produits mixtes de médicaments et dispositifs médicaux: un aperçu mondial. Politiques de Santé 18(2): 14–26. doi:10.12927/hcpol.2022.26973.

Hopwood, P., E. MacEachen, C. McAiney et C. Tong. 2022. Services de soutien personnel et soins à domicile en Ontario pendant la pandémie de COVID-19. Politiques de Santé 18(2): 61–75. doi:10.12927/hcpol.2022.26970.

Ivankovi?, D., S. Allin, I. Daniel, S. Sodhi, T. Dundas, K. Morris et al. 2022. Utilisation des données sur le rendement par les gestionnaires d'hôpitaux de niveau intermédiaire en Ontario: résultats d'un sondage à l'échelle de la province et comparaison avec les gestionnaires d'hôpitaux en Europe. Politiques de Santé 18(2): 44–60. doi:10.12927/hcpol.2022.26971.

Kornelsen, J., C. Carthew et N. Lloyd-Kuzik. 2022. Optimiser la participation communautaire à la planification, à la prise de décision et à la prestation des soins de santé par le biais des conseils de santé ruraux. Politiques de Santé 18(2): 27–43. doi:10.12927/hcpol.2022.26972.

McIntosh, T. et A. DeCorby. 2022. From National Accords to Bilateral Agreements: Transforming Canadian Health Care Intergovernmentalism. The School of Public Policy Publications 15(1): 74113. doi:10.11575/sppp.v15i1.74113.

Sutherland, J.M. et P.-G. Forest. 18 juin 2021. Opinion: Can We Afford All the Health Reforms We Expect After the Pandemic Ends? Calgary Herald. Consulté le 10 octobre 2022. <>.


Beall, R.F., T. Glazer, H. Ahmad, M. Buell, S. Hahn, A.R. Houston et al. 2022. Patent "Evergreening" of Medicine–Device Combination Products: A Global Perspective. Healthcare Policy 18(2): 14–26. doi:10.12927/hcpol.2022.26973.

Hopwood, P., E. MacEachen, C. McAiney and C. Tong. 2022. Personal Support Work and Home Care in Ontario during the COVID-19 Pandemic. Healthcare Policy 18(2): 61–75. doi:10.12927/hcpol.2022.26970.

Ivankovi?, D., S. Allin, I. Daniel, S. Sodhi, T. Dundas, K. Morris et al. 2022. Use of Performance Data by Mid-Level Hospital Managers in Ontario: Results of a Province-Wide Survey and a Comparison with Hospital Managers in Europe. Healthcare Policy 18(2): 44–60. doi:10.12927/hcpol.2022.26971.

Kornelsen, J., C. Carthew and N. Lloyd-Kuzik. 2022. Optimizing Community Participation in Healthcare Planning, Decision Making and Delivery through Rural Health Councils. Healthcare Policy 18(2): 27–43. doi:10.12927/hcpol.2022.26972.

McIntosh, T. and A. DeCorby. 2022. From National Accords to Bilateral Agreements: Transforming Canadian Health Care Intergovernmentalism. The School of Public Policy Publications 15(1): 74113. doi:10.11575/sppp.v15i1.74113.

Sutherland, J.M. and P.-G. Forest. 2021, June 18. Opinion: Can We Afford All the Health Reforms We Expect After the Pandemic Ends? Calgary Herald. Retrieved October 10, 2022. <>.


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